くれぐれも身辺にはお気をつけ下さい」|素志貫徹(十) 1

豪腕作家として知られる伊東潤が描く、大隈重信の成長譚! 早稲田大学の創始者で、内閣総理大臣を2度務めた大隈重信という男はどのような人物だったのか? 幕末の佐賀藩に生まれ、明治期に藩閥政治から立憲・政党政治への道筋を切り拓いた男の思想と生涯とは。青年期から最晩年まで、「走る人」「闘う人」「創る人」「聞く人」として駆け抜けた、令和版大隈像をお楽しみください。


 明治二十一年(一八八八)五月一日、黒田清隆内閣が発足した。閣僚はほぼ横滑りで、伊藤内閣の外務大臣を三カ月ほど務めた大隈も、引き続き外務大臣を務めることになった。

 黒田内閣の喫緊の課題は不平等条約の改正で、それを担うのは大隈だった。

 五月下旬、黒田に呼ばれた大隈は、不平等条約交渉の今後の方針について、黒田と会談することになった。

 総理大臣執務室と書かれた銅板が打ち付けられたドアを開けると、正面の広すぎるくらいの机の奥に黒田が座していた。室内にはもう一人おり、背を向けて窓際に立ち、外を見るでもなく見ている。

「大隈さん、どうぞそこにお掛け下さい。榎本さんも、どうぞこちらへ」

「ああ、榎本さんでしたか」

 窓際にいた榎本武揚が、手を前に出しながら歩み寄る。

「大隈さん、よろしくお願いします」

 これまで大隈は榎本と顔を合わせたことはあるが、さほど親しく口を聞いたことがなかった。だが黒田は榎本を頼りにしており、常に重要な面談で陪席してもらっているという。二人は箱館戦争で敵味方に分かれて戦ったことから、逆に相手に敬意を払うようになり、今では肝胆相照らす仲となっていた。

 大隈は榎本と固く握手を交わした。

 榎本は伊藤内閣の時から逓信大臣を務めており、国内の電信網の拡充に辣腕を振るっていた。

 時候の挨拶や雑談などをした後、黒田が切り出す。

「この度は、いろいろ折り合っていただき感謝に堪えません」

 大隈が入閣の三条件を取り下げたことに、黒田は心底感謝しているようだった。

「まあ、そこは腹芸でしょう」

 その言葉に、黒田が一瞬啞然とした顔をした後、髭面を震わせて哄笑した。榎本も仕方なさそうに笑っている。

「そうか。大隈さんは探りを入れたのですな」

「当然です。そんなことは、黒田さんも伊藤さんも分かっていらしたでしょう」

 大隈とて、自分の出した条件すべてが叶うとは思っていなかった。もちろん三条件の内容を見れば明らかだが、「国会開設」も「責任内閣制」も政府の喫緊の課題であり、「選挙権を得るための最低納税額の設定」は、すでに政府内でも決定事項だった。

 黒田が頭に手をやりながら言う。

「大隈さんにはまいった。一時は私も伊藤さんも本気で腹を立てていたんですよ」

「でも大木さんに説得を依頼したということは、私が大木さんの顔をつぶすことはないと、見通していたはずです」

「仰せの通りです。大隈さんは朋友を大切にしますからね」

 それが皮肉のように聞こえるのは、江藤を見殺しにし、大先輩の副島を立ててこなかったことを、大隈本人も意識しているからだ。そうした大隈の態度が佐賀藩閥の力を弱めてきたのだが、藩閥政治を毛嫌いする大隈にとっては、後悔や反省の余地などなかった。

 椅子から立ち上がった黒田が、身を乗り出すようにして言う。

「大隈さん、私は自分の内閣の時に、是が非でも条約改正を成し遂げたいのです」

 黒田は薩摩藩出身だが、家禄四石という極貧の下級武士の出だった。そのため人一倍、功名心が強い。

 —戦場で手柄を立て、西郷から「了介どん、ようやった」と言われるのがうれしくて、走り回っていた男だからな。

 大隈には、黒田のような生き方はできない。

 戦場経験のない大隈は、黒田に対して多少の引け目を感じていた。それだけならまだしも、隣に黙って座る榎本も箱館戦争における一方の大将なのだ。

「どうか、この黒田了介を男にして下さい」

 黒田が求める握手に、大隈は応じた。その手は大きく毛むくじゃらで、無駄に握力が強い。

 大隈の顔が一瞬、歪む。

「これは失敬。大丈夫ですか」

「ええ、まあ」と言いながら、大隈が右手をさする。

 —握力の強さで、交渉相手に心理的圧力を掛けるのは、外国人と変わらぬな。

 大隈は、パークスの常套手段を懐かしく思い出していた。

「大隈さんの改正案に目を通させていただきました。実に見事なものです」

 ここで言う改正案とは、通称「大隈案」と呼ばれる条約改正交渉のための方針を記したもののことだ。

 —先に榎本が読み、その要約を黒田が聞いただけなのは間違いない。

 黒田は文盲ではないが、長年の飲酒生活の影響か、長い文章を読むだけの根気がなくなっていた。

「早速のご一読、ありがとうございます。わが案の基本骨子は、まず外国人も納得する法典の整備をすること」

 それについては伊藤が内閣を解散させ、枢密院議長の座に就いて憲法の作成に取り組んでいる。憲法に従った法典の整備は、その後に取り組むべきことだ。

 黒田が幾度もうなずくと言った。

「それはもちろんです。外国人が安心できる法典あってこその外交交渉です」

「そうです。それゆえ外国人の判事を大審院(最高裁判所)の判事に任用し、外国人の犯罪を裁かせます」

 これは井上馨が外相の頃から行おうとしていたことだが、さらに「大隈案」は、「列強の領事裁判権の五年後の撤廃」を条件とし、その代わりとして外国人にも土地の所有権を与え、「内地雑居」を認めるといったものだった。

「内地雑居」とは、外国人が居留地を離れて日本人と同じように住居を持ち、商業活動や旅行ができるようにすることで、居留地を出られない外国人の苦痛を和らげるためにも、迅速に行わねばならないことだった。

 初めて榎本が口を挟む。

「大隈さんのお考えは、井上さんのものとさほど差異がないように思えますが、勝算はあるのですか」

「あります。井上さんは内容ではなく、交渉の方法に難点があったからです」

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威風堂々 幕末佐賀風雲録

伊東潤

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