副島さんは、私にこれを見せたかったのですね」|三軍暴骨(六)1

豪腕作家として知られる伊東潤が描く、大隈重信の成長譚!
早稲田大学の創始者で、内閣総理大臣を2度務めた大隈重信という男は
どのような人物だったのか?
幕末の佐賀藩に生まれ、
明治期に藩閥政治から立憲・政党政治への道筋を切り拓いた男の思想と生涯とは。
青年期から最晩年まで、
「走る人」「闘う人」「創る人」「聞く人」として駆け抜けた、
令和版大隈像をお楽しみください。


 紀尾井坂事件で惨殺された大久保が就いていた内務卿の座には、伊藤が就いた。これまで伊藤は、大久保が外遊した折には内務卿代理を仰せつかっており、また西南戦争で大久保の片腕として辣腕を振るったこともあり、妥当な人事だった。

 また大久保が兼務していた参議の座には、伊藤の推しで文部卿と兼任で西郷従道が就いた(明治十一年十二月に陸軍卿に転出)。さらに井上馨も参議兼工部卿として政府に復帰した。これにより薩長藩閥色が以前にも増して濃くなり、大隈の孤立感は深まった。

 まさに「薩長でなければ人に非ず」と言わんばかりの人事に、大隈ならずとも、国民の不満は高まっていた。

 だが大隈は政府内の権力争いに明け暮れているわけにはいかない。西南戦争の膨大な戦費支出の後始末に追われていたからだ。


 男は以前にも増して長くなった美髯を胸まで垂らし、鋭い眼光で大隈をにらんでいた。だが自慢の美髯には白いものが多く交じり、男がそれなりの年輪を刻んでいるのは明らかだった。

 明治十一年十一月、横浜は神奈川宿の料亭「田中屋」で、大隈は副島種臣と一献傾けていた。

 大隈が「久しぶりに会いたい」と伝えると、副島は「それなら神奈川宿の田中屋にしよう」と言ってきた。

 —副島さんも五十一歳か。官途に就くかどうかはぎりぎりだな。

 大隈は、副島を参議の座に復帰させようとしていた。維新三傑が鬼籍に入り、下野中の実績ある大物を政府に呼び戻そうというのが表向きの理由だが、実際は与党を増やし、伊藤・井上の政府主流派に対抗していきたいという思惑がある。

 元々、副島は口数が少なく、話が弾まない。それでも若い頃は、酒が入れば陽気になることもあったが、年を取るに従い、自分の中に引き籠もる傾向が強くなった気がする。

「それで、清国漫遊の旅はいかがでしたか」

 副島が好みそうな話題に水を向けてみた。

「ああ、よかったよ」

 だが警戒心を解いていないのか、副島は寡黙だった。

 —以前より扱いにくくなったな。

 大隈は心中、ため息を漏らした。

 明治六年の政変で下野した副島は、その後、官途に就かず、政府から依頼された修史事業によって糊口を凌いでいた。

 明治八年(一八七五)十月、副島は外務省事務総裁職に任じられるが、それもすぐに辞め、何を思ったか明治九年九月から清国漫遊の旅に出た。前回の清国行きは外務卿としての公的な立場だったが、今回は純然たる私的旅行だ。しかも霞が関の屋敷を売り払い、旅行費を捻出した上での旅立ちだった。

 上海から蘇州と杭州を経て北京に至り、かつて交渉相手だった李鴻章と旧交を温めた副島は、李鴻章から清国のために働かないかと持ち掛けられた。

 こうした外交顧問は「お雇い外国人」として日本も雇っていたが、李鴻章はかつての交渉相手の副島の手腕を高く評価していたのだ。だが副島はこれを断り、旅を続ける。

 天津を経て上海に向かっている時、西南戦争の一報を聞いた副島は、明治十年九月に一時帰国した。だが時すでに遅く、副島にできることはなかった。

 致し方なく副島は十二月、再び上海を目指した。そして明治十一年の九月、ようやく帰国し、副島の清国漫遊の旅は終わった。

「副島さんが不在の間に、木戸さん、西郷さん、大久保さんは亡くなりました」

「君は、僕の責任とでも言うのか」

「そんなことは言っていません」

「では、この国の混乱から、僕が逃げていたとでも言いたいのか」

 副島は相変わらず思い込みが激しい。

「そうではありません。ご旅行の前と後では、情勢が一変したと言いたいのです」

「つまり頭上の漬物石が、すべて取り除けられたと言うのだな」

 珍しい副島の戯れ言に、大隈は笑みを浮かべた。

 西郷は別としても、大久保と木戸がいる限り、政府の最終決定権は二人が握り、大隈も副島も吏僚同然の仕事をさせられてきた。三人が死したことは不幸だが、これまで忍従してきた二人にとって、いよいよ思った通りの政治ができる好機でもある。

「漬物石はよかったな。まあ、そういうことです。いよいよ漬物樽の蓋が開いたのです」

「それで君は、僕に再び参議に返り咲かないかと言いたいのだな」

 副島が鋭い眼光で大隈を見つめる。

「はい。この国のために、副島さんにもう一働きしていただきたいのです」

「君のためではないのか」

「副島さん」

 大隈がため息をつく。

「わだかまりを持つのは、もうやめませんか」

 副島は酒を一気に飲み干すと立ち上がり、窓を開け放った。

「八太郎、これが見えるか」

 何十年かぶりに、副島から幼名で呼ばれた。副島としては精いっぱい親近感を込めたのだろう。

 —つまり、もうわだかまりは捨てたということか。

 大隈も窓際まで行く。

 夕闇が迫る神奈川港には、いまだ船の行き来はあり、何艘もの船が桟橋で荷の積み下ろしをしている。港の賑わいは、日本の経済が活発になりつつあるという証拠だ。

「ここからは、神奈川港が一望の下に見渡せますね」

「そうだ。その向こうに広がるのが横浜港だ。僕はここから船出して清国に渡った」

 まさに横浜は、この時代の日本の玄関口だった。

「副島さんは、私にこれを見せたかったのですね」

 副島が田中屋を指定してきた理由が、これで分かった。

 それには答えず、副島が言った。

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威風堂々 幕末佐賀風雲録

伊東潤

豪腕作家として知られる伊東潤が描く、大隈重信の成長譚! 早稲田大学の創始者で、内閣総理大臣を2度務めた大隈重信という男はどのような人物だったのか? 幕末の佐賀藩に生まれ、明治期に藩閥政治から立憲・政党政治への道筋を切り拓いた男の思想と...もっと読む

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